O tecido nervoso é desprovido de reservas sendo totalmente dependente da circulação sanguínea, pois é graças a este que as células nervosas se mantém activas, sendo o seu metabolismo dependente de oxigénio e glicose. A interrupção deste fluxo numa determinada áreado cérebro tem por consequência uma diminuição ou paragem da actividade funcional dessa área.                                                                          Se a interrupção do fluxo sanguíneo for inferior a 3 minutos, a alteração é reversível; se esse prazo ultrapassar os 3 minutos, a alteração funcional poderá ser irreversível, originando necrose do tecido nervoso.

O AVC pode ser causado por dois mecanismos diferentes: oclusão de um vaso provocando isquemia e enfarte do território dependente desse vaso ou ruptura vascular.

 
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